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Montreal’s Car-free Rue St. Catherine and Bustling Bike Rush Hour

While spending a week in Montreal, my wife and I stayed right along the Rue Sainte Catherine, which we discovered is closed to motor vehicles from May 15 through September 6 in two main sections. The first, a mile-long stretch that's been car-free in the summer since 2008, has a lot of restaurants and is filled with pedestrians all night long. The second, a more recent addition, is a smaller section to the west which features plenty of programming and music near the Place des Arts.

I put together a montage that will give you a small taste of the experience. It's hard to convey the peace and quiet you feel, but I tried.

I last visited Montreal in 2001 to ride the annual Tour de L'ile, and the bicycling is as good as I remember it. We got Bixi bikes one day and documented a little of the biking life. The p.m. rush hour in Montreal is pretty thick with cyclists in the protected bike lanes. And, as in world's other great bike cities, you'll see many children and seniors riding. Good indicator species.

Mikael Colville Andersen at Copenhagenize seems to think Montreal doesn't get its bicycle props. I'd have to agree, at least during the beautiful summer months.

I'll end with the below photo. My wife used a restroom and was telling me all about this great advert on the back of the door featuring women and transit. I wanted to see it badly, so I made her go back in and take a photo. Translated as "Beautiful Girls Aren't Just in Limousines," it sends a great message to young women: "Save time, save money, chance encounters, autonomy, speed, etc. Public transportation is more than just a way of getting around."

I'd love to see similar campaigns here for American teens. After all, a big part of gaining independence is having the ability to travel.

11 Comments
  • heather

    rentabilisation to me means much more than saving time. A difficult word to translate I'd say profitable, fruitful, interesting. I point this out not to be a semantics jerk, but raised in French Canada and married to Dutch partner, It strikes me as a cultural difference worthy of considering. For the same reasons I find the Dutch "gezellig" and Danish "hygge" such beautiful concepts. It leads me to contemplate that places with excellent transportation options for walking, cycling, public transit (and great public spaces too!) this consideration of how time is spent seems to be a more important factor than simply the saving of time.

  • http://www.streetfilms.org Clarence Eckerson Jr.

    Thank you. My translator spent some time trying to get it just right, but sometimes it's hard to hit it perfectly. Still I think the gist is there. Saving time and time spent are both great things in a world with excellent transportation choices other than the car.

  • Kevin Love

    Montreal is truly a lovely city for cycling in the summertime. However, in the winter, Montreal has a lot to learn from cold and snowy Scandinavian countries such as Sweden, Denmark and Finland about keeping everyone cycling all winter.
    Montreal does a great job of maintaining the cultural heritage of its built fabric. I remember standing outside a very old downtown church covered in scaffolding with signs naming the donors. One of which was the government which was funding the restoration of churches under the slogan "Our religious heritage - a sacred trust."

  • iSkyscraper

    Wonderful post. Note that Toronto would likely be quite similar by this point were it not run by a crack-smoking retrograde dimwit who is the most anti-urban mayor in North America, bar none. Pity.

  • heather

    Yes! When I posted above, I immediately regretted not mentioning how well you did with the translation. I am glad you and your wife had a great time in Montreal.

  • long time city lover

    I can't stand Ford either, I've disliked him since 2005 when he fell asleep when I was making a public deputation. However, It's kinda delusional to think Toronto's failures to keep up with cycling developments fall squarely on Ford. Keep in mind Toronto was actually further ahead of Mtl in the 90s. You have Ford's father as part of the Harris government to thank for amalgamation which has been a major reason Toronto has not been able to implement the 2001 bike plan (each councillor gets a vote after all). Another reason Montreal is further ahead is the long time work of well funded, well coordinated cycling advocacy through VeloQuebec.
    Let's spend all that time we use despising Ford and using it for City building, which ever avenue we may choose.

  • linmei

    tinyurl.com/kk6tldj

  • http://gonetoguam.tumblr.com/ friscolex

    J'ai *adoré* faire du vélo à Montréal lors de ma visite (estivale, il faut dire !). Avec Amsterdam, mes villes préférées pour me déplacer à deux roues.

  • HamTech87

    Thanks for these videos! Montreal was my first foray into urban cycling as an adult, and is still my favorite city to visit. The protected lanes and off-street paths are a marvel.

    Some minor comments:
    1. Tough to find an cycling alternative around St. Catherine when it hits the Arts Center (need to dismount), and Rene Levesque and other downtown avenues are scary for cycling.
    2. Don't forget the great bus system! The #55 bus is a high-frequency marvel that hits some great neighborhoods.
    3. Montreal from New York is a 1 hour flight plus time to get into city (not bad), 6 hour drive plus time waiting at border, and an 11 hour train ride (yikes!). Imagine a high-speed rail connection.

  • Louis Bourque

    Il est intéressant pour il ou elle de voir nos propres réalisations
    citoyennes sous un angle promotionnel. Dans la réalisation de ces films,
    je crois qu'il faille être plus critique ou, simplement fidèle à la
    réalité : le réseau cyclable et ses politiques comportent des chemins de
    perles, mais aussi des aberrations grossièrement périlleuses. Cela,
    physiquement, sans même aborder les politiques de production du réseau.

    Par
    exemple, la piste Maisonneuve filmée : se trouvant du côté sud de la
    voie, au milieu d'un couple de rue à sens unique, elle est franchie par 4
    fois plus d'automobiles virant que si elle se trouvait du côté nord, à
    l'extérieur de ce couple. Des conflits, incidents ou quasi incidents
    sont très difficile à éviter. Le fait que la neige y fonde plus
    lentement qu'au côté nord est trivial comparativement au danger accru
    par l'exposition au virage automobile.

    La provision des pistes
    sur les grandes artères (deux fois plus dangereuses à traffic égal selon
    la Direction de santé publique), par l'emploi des viaducs ferroviaires
    et de leurs approches conçues pour virer sans freinage est une autre de
    ces aberrations. Pourtant le comportement du CP Railway justifie
    amplement que le gouvernement autorise l'expropriation, par la Ville, de
    passages à niveau sur les rues tertiaires (St-Dominique, Jeanne-Mance,
    De Castelneau, St-André) directement attenantes aux grandes voies
    (St-Laurent, Parc, Jean-Talon, Lajeunesse). De cette façon, la
    destination trouvée sur l'artère serait abordée à faible danger, et sans
    l'incivilité des viaducs. Sur ces voies tertiaires, les conducteurs sont
    plus patients (aux dépassements) et surtout, moins nombreux. Ils virent
    donc moins souvent à travers le parcours cycliste (et ainsi de suite).

    Autrement,
    certaines perles méritent mention, telles que la piste de la côte
    Ste-Catherine, diagonale et sans virages automobiles ou presque, ou
    celle du Canal Lachine, jadis estinée à une autoroute sur remblais. La
    piste utilitaire du Parc-Nature de l'île-de-la-Visitation, à compléter
    dans Montréal-Nord par quelques acquisitions est un bijou du genre.
    L'emprise Souligny, se prolongeant à l'ouest de la Place Valois est une
    figure semblable... À moins de rendre la rue Ontario, comme la rue
    St-André, chaussées partagées, figure convenant mieux à leurs vocations et leur
    potentiel à la fois civique et commercial.

    Merci, en espérant
    une meilleure compréhension de la géométrie et du statut civique garants de la sûreté et la commodité cyclable par les Travaux publics et le Bureau de la sécurité
    des transports. Ce pourrait être le rôle de la filmographie; j'y participerais.
    LB

  • Louis Bourque

    Il est intéressant pour il ou elle de voir nos propres réalisations
    citoyennes sous un angle promotionnel. Dans la réalisation de ces films,
    je crois qu'il faille être plus critique ou, simplement fidèle à la
    réalité : le réseau cyclable et ses politiques comportent des chemins de
    perles, mais aussi des aberrations grossièrement périlleuses. Cela,
    physiquement, sans même aborder les politiques de production du réseau.

    Par
    exemple, la piste Maisonneuve filmée : se trouvant du côté sud de la
    voie, au milieu d'un couple de rue à sens unique, elle est franchie par 4
    fois plus d'automobiles virant que si elle se trouvait du côté nord, à
    l'extérieur de ce couple. Des conflits, incidents ou quasi incidents
    sont très difficile à éviter. Le fait que la neige y fonde plus
    lentement qu'au côté nord est trivial comparativement au danger accru
    par l'exposition au virage automobile.

    La provision des pistes
    sur les grandes artères (deux fois plus dangereuses à traffic égal selon
    la Direction de santé publique), par l'emploi des viaducs ferroviaires
    et de leurs approches conçues pour virer sans freinage est une autre de
    ces aberrations. Pourtant le comportement du CP Railway justifie
    amplement que le gouvernement autorise l'expropriation, par la Ville, de
    passages à niveau sur les rues tertiaires (St-Dominique, Jeanne-Mance,
    De Castelneau, St-André) directement attenantes aux grandes voies
    (St-Laurent, Parc, Jean-Talon, Lajeunesse). De cette façon, la
    destination trouvée sur l'artère serait abordée à faible danger, et sans
    l'incivilité des viaducs. Sur ces voies tertiaires, les conducteurs sont
    plus patients (aux dépassements) et surtout, moins nombreux. Ils virent
    donc moins souvent à travers le parcours cycliste (et ainsi de suite).

    Autrement,
    certaines perles méritent mention, telles que la piste de la côte
    Ste-Catherine, diagonale et sans virages automobiles ou presque, ou
    celle du Canal Lachine, jadis estinée à une autoroute sur remblais. La
    piste utilitaire du Parc-Nature de l'île-de-la-Visitation, à compléter
    dans Montréal-Nord par quelques acquisitions est un bijou du genre.
    L'emprise Souligny, se prolongeant à l'ouest de la Place Valois est une
    figure semblable... À moins de rendre la rue Ontario, comme la rue
    St-André, chaussées partagées, figure convenant mieux à leurs vocations et leur
    potentiel à la fois civique et commercial.

    Merci, en espérant
    une meilleure compréhension de la géométrie et du statut civique garants de la sûreté et la commodité cyclable par les Travaux publics et le Bureau de la sécurité
    des transports. Ce pourrait être le rôle de la filmographie; j'y participerais.
    LB